THE DICTATORS

Teniendo en cuenta que el primer álbum de Dictators salió en 1975, hay que reconocer el mérito de estos cordiales neoyorquinos pre-punk por haber abierto un largo camino, fundiendo lo esencial de la cultura basura -lucha libre, comida rápida, televisión, cerveza, droga, coches, hojas de escándalo- con un rock’n’roll fuerte y rápido, creando así un arquetipo que ha sido adoptado y adaptado por innumerables bandas. Aunque vacilan mucho en cuanto a estilo y consistencia de pista a pista, todos los álbumes de la banda son estupendos. Como discípulos del genial periodista musical Richard Meltzer, los Dictators ayudaron a convertir en realidad muchas de las teorías hipotéticas enloquecidas del fandom intelectual sobre las posibilidades del rock’n’roll. Formados originalmente como un homenaje/respuesta a los MC5, Flamin Groovies, New York Dolls y los Stooges, los Dictators acabaron desempeñando un papel igualmente crucial e inspirador para las generaciones que les siguieron. Y lo que es más sorprendente, el grupo ha seguido compitiendo (artística y conceptualmente, aunque no comercialmente) con esos acólitos, y con su progenie.

The Dictators comenzó como un cuarteto: El editor de Teenage Wasteland Gazette Adny Shernoff (voz/bajo), el monstruoso guitarrista Ross the Boss, Scott “Top Ten” Kempner (guitarra rítmica) y Stu Boy King (batería). El legendario fiestero del Bronx, Handsome Dick Manitoba (Richard Blum), que se había unido a la banda de sus compañeros como su roadie, fue fotografiado con trajes de lucha libre para la portada de su primer LP, participó como invitado en algunos de los temas y apareció en los créditos como “arma secreta”. (Era sólo cuestión de tiempo que asumiera su legítima posición como cantante de la banda). Producido por el equipo Sandy Pearlman/Murray Krugman responsable de Blue Õyster Cult, The Dictators Go Girl Crazy! es una obra maestra de rock’n’roll autoindulgente, divertida, brillantemente interpretada y desesperadamente ingenua, una prueba preindie-rock de que los chicos normales podían hacer el disco de un gran sello (como si hubiera una alternativa en ese momento) que siempre imaginaron. El álbum tiene versiones (“I Got You Babe”, “California Sun”) que desentrañan la historia, la arrogancia (“The Next Big Thing”), las canciones de Cherce Shernoff sobre la vida “Weekend” y “Teengenerate”, la primera canción de autor de Manitoba (“Two Tub Man”) e incluso una joya original de surf-rock, “(I Live for) Cars and Girls”. La piedra Rosetta del pop punk y un clásico absoluto publicado años antes de que una compañía como Epic pudiera siquiera imaginar cómo convencer a alguien de que lo comprara.

Inmediatamente después de la publicación del álbum, King se dio de baja y varios problemas acosaron a la banda, lo que provocó un retraso de dos años antes de que se publicara una continuación en otro sello. Para entonces, Manitoba se había convertido en el vocalista a tiempo completo. El baterista/cantante Ritchie Teeter y el bajista Mark “The Animal” Mendoza se habían unido, lo que permitió a Shernoff cambiar el bajo por los teclados. Aunque la calidad del sonido estaba mortalmente dañada en la masterización original (y todavía no ha aparecido una reedición en CD), Manifest Destiny se presenta con otra ración de brillantes originales de Shernoff como “Steppin’ Out”, “Science Gone Too Far!” y “Sleepin’ With the TV On”, además de un impresionante desgarro de “Search and Destroy” de los Stooges. El enfoque musical es menos irónico y suena casi adulto, pero cualquier banda liderada por Manitoba difícilmente podría ser presa de la pretensión de estrella de rock.

Al caer en manos del novelista Richard Price, los Dics hicieron algunas concesiones en Bloodbrothers en un último intento de convertir a la banda en una propuesta comercialmente viable. Mendoza ya se había marchado a pastos metálicos más verdes (concretamente a la fama y la fortuna con Twisted Sister); la formación de cinco hombres devolvió a Shernoff al bajo. A pesar del intento poco entusiasta de venderse, la banda se presenta con algunos temas estupendos: dos conmovedores himnos de amor (“Stay With Me” y “Baby Let’s Twist”), un homenaje a Meltzer (“Borneo Jimmy”), una sórdida historia de prostitución adolescente (“Minnesota Strip, “que lleva el nombre de un tramo de la 8ª Avenida que entonces era notorio), otra declaración de Manitoba (“I Stand Tall”) y una eléctrica declaración de intenciones (“Faster and Louder”, una ampliación de “Young, Fast, Scientific” del álbum anterior). Una cegadora versión de “Slow Death” de los Flamin Groovies cierra el álbum, poniendo fin a los días de estudio de Dictators y, poco después, también a la banda.

Uno de los conciertos de reunión de la banda en la zona de Nueva York a finales de 1980 y principios de 81 dio lugar a la cinta de duración del álbum en vivo, que encuentra al grupo en buena forma, con un par de canciones que no son del LP o nuevas (“Loyola”, “Rock and Roll Made a Man Out of Me”) y Manitoba haciendo un giro estelar como cantante, líder y MC. (The Dictators Live: New York New York es una reedición en CD de ese documento, con tres canciones extra añadidas de un espectáculo posterior). Los Dictators dieron un concierto de reunión por su décimo aniversario en Nueva York en enero de 1986 y otro al año siguiente. Para entonces, Kempner había formado los Del-Lords, dejando a Manitoba, Shernoff y Ross (tras su lanzamiento y salida del metal directo Man-o-War) para formar los Wild Kingdom de Manitoba.

Mientras que los Dictators se pusieron brevemente al hombro el heavy metal como medio para comercializar su pop punky, Wild Kingdom hizo justo lo contrario. Inyectando ingenio, economía, inteligencia y una estructura pop clásica en el poder del rock pesado, el breve pero totalmente satisfactorio …And You? es metal para los alérgicos a la forma y una sustancial delicia post-punk para los partidarios de los acólitos de la Velvet Underground. Reviviendo el viejo “New York, New York” de los Dictators y añadiendo nueve temas nuevos igualmente potentes (muchos de los cuales adoptan un enfoque de advertencia más viejo y más sabio sobre el abuso de las drogas y otras autoindulgencias), el LP es una carrera acelerada y llena de diversión que rockea como un loco y nunca decae. Shernoff airea su sardónica visión de la industria musical en “Haircut and Attitude” y su sentido de su juego limpio en “You Had It Coming”. Ross riffea con abandono de shredder, y Manitoba canta con fuerza y entusiasmo que roza la desesperación.

En 1991, con los dos grupos derivados disueltos, los Dictators originales se reformaron (con el batería de Del-Lords, Frank Funaro, más tarde hechizado por el skinsman de Wild Kingdom, J.P. “Thunderbolt” Patterson) y salieron de gira, algo que han hecho con creciente dedicación, alcance geográfico y consistencia desde entonces. Una década más tarde, después de reeditar un par de artículos del catálogo, sacaron un nuevo álbum de estudio, D.F.F.D. (Dictators Forever, Forever Dictators). Lejos de ser el innecesario nacimiento de unos punks de mediana edad que intentan volver a meterse en el juego de los niños, esta torre de poder recapitula todo lo que la banda ha hecho siempre y lo eleva con una escritura inteligente, una producción abrasadora pero limpia y un fervor rejuvenecido en la interpretación y las voces. Esto es pop punk para adultos, con letras mundanas que pueden dejar a los oyentes más jóvenes en la oscuridad cultural. Sabiamente, los Dix no pretenden ser nada que no son — se necesita mucho brío de la vieja escuela para preguntar “¿Quién salvará al Rock and Roll?” (en lugar de la pregunta postmoderna de por qué alguien debería hacerlo) – pero eso no les impide ser contemporáneos y fieles a su legado. Al igual que en álbumes anteriores, las canciones parafrasean a los ancestros, dejan caer nombres y despliegan el espíritu de la ciudad de Nueva York a raudales. Las letras de Shernoff, con melodías de puño en el aire y con los furiosos chillidos de Ross, analizan la vida (“Pussy and Money”, coescrita por David Roter), rinden culto a la música (“The Savage Beat”), hacen preguntas (“What’s Up With That?”), hacen grandes afirmaciones (“I Am Right”) y establecen grandes mitos (“In the Presence of a New God”). Toda una hazaña.
Un sueño de los fans hecho realidad, Every Day Is Saturday combina una gran pila de maquetas, sobras (incluyendo varias composiciones de Shernoff no publicadas anteriormente), versiones alternativas y anuncios de radio con entretenidas y exhaustivas notas de presentación de los principales hombres de la banda. Las versiones desconocidas de clásicos del repertorio, desde “Master Race Rock” a “Borneo Jimmy” o “What’s Up With That?”, no son demasiado esclarecedoras del proceso creativo, pero se comparan respetablemente con los temas acabados y, en algunos casos (“Sleepin’ With the TV On”), demuestran cómo un replanteamiento drástico puede dar la vuelta a una canción.

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